Sostenibilidad – Peces de Forraje

Las poblaciones de peces de forraje son la base de la industria de harina de pescado. Estas especies proporcionan la materia prima para aproximadamente dos tercios de la producción mundial de harina de pescado (en base a la cifra de 2016). La gestión exitosa de estas poblaciones a lo largo del tiempo es, por lo tanto, un componente crítico de la sostenibilidad para garantizar la continuidad del suministro de harina de pescado y aceite de pescado como ingredientes clave en los alimentos balanceados de peces de cultivo y de porcinos y aves de corral. Por lo tanto, lo más beneficioso para los productores de harina de pescado es garantizar que las poblaciones se gestionen de manera que garanticen que los peces estarán disponibles en el futuro. El acceso continuo a estas poblaciones es fundamental para la industria.

Existe una opinión generalizada de que las pesquerías marinas están en declive y que la pesca excesiva ha causado daños extensos. Esta es una opinión que parece haber sido promovida a través de los medios de comunicación, sin duda sobre la base de que las malas noticias son de mayor interés para los lectores y los espectadores que cualquier noticia que reporte éxito. De hecho, sabemos que ha habido alguna variación en la productividad de las pesquerías a lo largo del tiempo y esto ha sido reportado regularmente por la FAO (ver figura 1 a continuación), incluso si las proporciones cambian dependiendo del estado de las poblaciones individuales que puedan hacer las mayores contribuciones a la producción pesquera anual mundial. La FAO informa que las poblaciones sobreexplotadas son aquellas que pueden tener una abundancia inferior a la que puede producir un rendimiento máximo sostenible (RMS), que es un enfoque conceptual para lograr la productividad óptima de una pesquería (en peso de peces cosechados), y se basa en conocimiento científico específico de esas pesquerías. Sin embargo, algunas poblaciones tienen datos deficientes y dado que la gestión pesquera tiende hacia un enfoque precautorio, es muy posible que esas poblaciones sean evaluadas contra cálculos de RMS incorrectos. También es importante reconocer que, las poblaciones reportadas por la FAO como sobreexplotadas en 2016 son menores del 30%; la gran mayoría de las pesquerías del mundo se gestionan dentro de límites sostenibles.

Figura 1. FAO (2016) El estado mundial de la pesca y la acuicultura

Los científicos pesqueros también parecen estar en desacuerdo sobre el estado de las poblaciones y el grado de presión en que las pesquerías del mundo pueden estar, y la FAO ha recibido algunas críticas sobre cómo la organización calcula y reporta sus datos [1]. Dicho esto, es evidente que hay algunas posibilidades de mejora para algunas pesquerías, pero estas cifras se refieren a todas las pesquerías y es importante hacer la pregunta: ¿cómo se relaciona esto con las especies pelágicas pequeñas, las poblaciones de peces forrajeros que tienden a proporcionar la materia prima para la harina de pescado y aceite de pescado? Estas son las especies como las anchovetas, sardinas, caballa, lanzones, espadines y menhaden que a menudo tienen mercados de alimentos insignificantes o inexistentes.

Al igual que con prácticamente todo lo relacionado con la ciencia pesquera, la respuesta no es sencilla, pero existen principios generales que pueden ayudar a comprender dónde se encuentran estas poblaciones en relación con el concepto de sostenibilidad ambiental. Las especies de peces pelágicos pequeños que tienden a conformar las poblaciones de peces de forraje son especies de rápido crecimiento, corta vida, altamente productivas y de maduración temprana. Estas historias de vida son comparativamente simples, en relación con algunas de las poblaciones de peces comestibles, por ejemplo, las especies de pescado blanco, y como consecuencia, la gestión de estas poblaciones es a menudo menos complicada que algunas de las pesquerías que producen pescado como alimento. En las poblaciones de peces forrajeros, a menudo una sola especie y población dominarán una pesquería, haciendo que la ciencia en torno a las estimaciones de población, el modelado, el establecimiento de reglas de control de la captura y su aplicación sean menos complejas y las oportunidades de una gestión exitosa aumenten como resultado. Un ejemplo obvio de esto es la pesquería de anchoveta peruana (Engraulis ringens) frente a las costas de Perú, que está bien gestionada y es un excelente ejemplo de cómo la industria puede cooperar con el gobierno y las organizaciones responsables de la regulación, pero hay muchos otros ejemplos alrededor del mundo.

Estas poblaciones de peces de forraje típicamente muestran niveles de variación en el tamaño de la población alrededor de una media pronosticada. Esto es importante cuando la pesquería está suministrando materia prima para la producción de harina de pescado y aceite de pescado porque la cuota prevista o captura total permisible (TAC) para la población variará anualmente o estacionalmente de acuerdo con el tamaño poblacional de la población (conocida como biomasa). La variación observada en estas poblaciones de peces forrajeros se ha asumido a menudo incorrectamente que es debido a la presión de la pesca, pero a medida que la ciencia se ha desarrollado al estudiar estas pesquerías ahora vemos que en realidad la variación es a menudo el resultado de condiciones ambientales cambiantes. Se sabe que estas poblaciones tienen un alto nivel inherente de variabilidad como resultado de factores ambientales, y en realidad una relación relativamente débil entre el tamaño de la población de desove y el reclutamiento (Hilborn et al., 2017). Lo que esto significa es que cuando las condiciones ambientales son adecuadas para la población, la productividad puede aumentar marcadamente. Ejemplos específicos de esto no están más enfatizados que un estudio de caso de la variabilidad de las poblaciones de anchoveta peruana durante los eventos de El Niño, un evento bien documentado y modelado que ocurre irregularmente en el Océano Pacífico Sur, pero con un intervalo aproximado de 6-7 años (Schreiber, Ñiquen y Bouchon, 2011). Se proporciona más énfasis en el rol del medio ambiente que la presión de la pesca a través de modelos que han predicho la biomasa de la anchoveta peruana y de otras especies anteriores a la industria pesquera moderna y que se remonta a cientos o incluso miles de años (Finney et al., 2010).

Otros puntos de vista sobre el estado de las poblaciones de peces de forraje están disponibles. Sustainable Fisheries Partnership señala en su revisión de las pesquerías de reducción en 2017 [2] que "más de tres cuartas partes (81%) del volumen total de captura en este análisis proviene de poblaciones razonablemente bien gestionadas (o mejor gestionadas)" en una investigación que analizó 20 poblaciones con un volumen equivalente a aproximadamente el 74% del volumen total anual de reducción de peces. Este es un informe anual de la SFP sobre estas poblaciones, y se observa que el informe de 2017 refleja una tendencia en constante mejora en la gestión de esas pesquerías.

Lo que vemos en todo esto es que la realidad de la gestión de las poblaciones de peces de forraje está algo alejada de la percepción general de que las pesquerías marinas están en declive. Si también observamos la aceptación de la certificación en el sector de harina de pescado, la situación es aún más interesante. IFFO desarrolló el esquema de Suministro Responsable IFFO (IFFO RS) en 2009, con las primeras plantas de harina de pescado certificadas según IFFO RS en 2010. El esquema IFFO RS tiene en cuenta el proceso de abastecimiento y fabricación de harina de pescado y aceite de pescado donde la unidad de certificación es la planta. Una cosa importante que IFFO RS considera es la gestión de las pesquerías que proporcionan la materia prima para una planta, y el esquema revisa y evalúa el desempeño según los criterios detallados en el Código de Conducta para la Pesca Responsable de la FAO [3]. El aumento en la aceptación de la certificación IFFO RS en el sector ha sido sustancial, en la medida en que en 2017 vemos que el 49% de la producción mundial cumple con este estándar (consulte el sitio web de IFFO RS [4] para obtener más detalles). 

IFFO RS también apoya el avance hacia la sostenibilidad (ambiental) para aquellas pesquerías que todavía no pueden lograr la aprobación a través del Programa de mejora de IFFO RS (IP) [5]. Lo que IFFO RS IP ofrece es una plataforma dentro de la cual una pesquería puede desarrollar un plan de acción para el cambio y la mejora (en última instancia, para cumplir con los requisitos en IFFO RS). Para aquellas pesquerías que pueden requerir algún apoyo técnico para desarrollar su enfoque de gestión, IFFO RS proporciona un mecanismo extremadamente útil. El IFFO RS IP se basa en el concepto del Proyecto de mejora de la pesca (FIP), cuyas descripciones se pueden encontrar en el MSC [6] y el SFP [7]. Los FIP se están adoptando cada vez más en todo el mundo como un medio para impulsar un cambio positivo en la industria pesquera en general.

En resumen, en la producción de harina de pescado vemos una industria que depende íntimamente de la disponibilidad de las poblaciones de peces de forraje como materia prima para la fabricación, a menudo un compromiso directo con los procesos de gestión pesquera, una fuerte aceptación de la certificación y una historia de décadas de cosecha continua de estas poblaciones, todas las cuales apuntan fuertemente hacia un fuerte desempeño ambiental y a la sostenibilidad.